(一)是世界上海拔最高和最年轻的大高原

  青藏高原平均海拔4000米以上,而且有许多超过雪线、海拔6000-7000米的山峰,它以高出周围地区5000米的巨大高度突兀于大气对流层中部,而成为我国西高东低的地势中最高的一级台阶,是亚洲许多大河的发源地。

  第四纪以来,新构造运动强烈,高原南部及东南部是频繁活动的地震区,又是强烈的地热带,抬升运动一直延续至今。在高原边缘普遍存在着地势抬升、河流深切地形,河流纵剖面有几个显著的裂点和谷中谷的形态。另外高原内部寒旱化趋势增强、湖泊消退、水系变迁、内部夷平、外部陡切以及土壤剖面分化简单、矿物分化程度等都显示出高原自然过程的年轻性。

(二)亚洲大气环流系统的交汇场

  青藏高原的动力和热力作用迫使大气环流分支绕行或爬坡,并随季节不同而变动。各种环流路经高原时被“加工、改造”,而变形并消失或增加。“青藏高压”是一个强盛的大陆性环流系统,它不仅控制着高原面上的气候与生物过程,也在高原周围扩散形成下沉气流而强烈影响附近地区的气候。由于巨大的海拔阻挡,西风气流在青藏高原西端分支,其北支造成新疆、甘肃、内蒙古一带出现高压,使得亚洲荒漠北移并具有温带性质。冬季,高原阻止西伯利亚与极地冷气流向南扩散,从而加强和维持了亚洲温带荒漠,使草原地带向东南扩展,中国东部森林被压缩,热带森林界限被迫南移。印度洋上空的西南季风在向北移动时,遇到高原的屏障作用而向东偏移,给高原以东的中国东南部低纬度地区带来丰富的夏季降水,润泽了东亚亚热带与热带森林。高原的存在增强和维持了太平洋的夏季风,给中国东部森林地区造成大量降雨,并可长驱北上到达中国东北,使中国东北和远东的温带针阔混交林茂盛发育。同时,青藏高压还对造成南亚热带降水的东风急流、太平洋热带气旋(台风)、印度洋热带气旋(孟加拉风暴)等有着重要影响。

(三)太阳辐射强、气温低、日较差大

  大气稀薄、干洁的青藏高原上,太阳总辐射高达540-800KJ/cm2。比同纬度低海拔地区高50-100%不等。但高海拔所导致的相对低温和寒冷也非常突出。高原面上最冷月平均气温低达-10~15℃,与我国温带地区大体相当。暖季,我国东部夏季风盛行,最热月平均气温大多在20~30℃之间,且南北差异不大,唯独青藏高原成为全国最凉的地区,7月平均气温竟与南岭以南的1月平均气温相当,比同纬度低地降低15~20℃。与同纬度低地相比,高原上气温日较差大一倍左右,具有一般山地与高山的特色。因受强烈大陆性气候的影响,气温年较差也不小,或与我国同纬度低地接近,表明它与热带高山有着根本不同的温度特点。因此,尽管气温较低、气候寒冷,但由于形成低温的原因不同,加上太阳辐射强和显著的热力作用,高原上的温度条件对自然地理过程及植物生长发育而言,和高纬度低海拔区的相同气温数值有着不同的意义。

(四)冰雪与寒冻风化作用普遍

  由于青藏高原巨大的海拔高度,使得温度低成为高原气候的主要特点,这有利于冰川、冻土的发育和产生独特的冰缘与寒冻风化作用。青藏高原是世界上中低纬度地区最大的冰川作用中心,现代冰川发育,冰川面积49162平方公里,冰储量每平方公里4105立方千米。第四纪古冰川地貌遗迹广布于极高山区周围,部分地区成为构成景观的重要要素。高原上冻土广泛发育,多年冻土连续分布于高原中北部,厚达80-120米,成为中低纬度地区最大的冻土岛。据研究,这里的冻土是晚更新世末次冰期寒冷气候的产物,从冰川冻土的角度看,在某种意义上可以认为青藏高原的腹地至今仍未脱离冰期。

  强烈的太阳直接辐射使高原上地表和近地面空气白昼强烈增温,而夜间迅速冷却,一年内有较长时间出现正负温度的交替变化。因而,冰缘冻融作用及寒冻风化作用普遍,在高原土壤和微地形的形成过程中有重要的意义。

(五)与高原环境相适应的动植物

  青藏高原的隆起一方面保留了一些古老的生物种类,同时也产生了许多新的种属,它是构成生物资源的宝库之一。无论是动物中的兽、鸟、爬行类、两栖类、鱼和昆虫,还是植物中的维管植物、苔藓,或是真菌、地衣和水生生物等都有许多新发现和新记录。青藏高原上动植物区系分属于不同的系统,动物方面高原内部属古北界区系,东南部属于东洋界区系;植物方面相应地分属于泛北极区的青藏高原植物亚区和中国-喜马拉雅森林植物亚区,即历史古老的喜暖湿种类占据东南部,而较年轻的耐寒旱种类则分布于高原内部。喜马拉雅山是南北植物分布上的明显屏障,而横断山脉的纵向谷地则便于南北交流,且垂直分带明显,类型繁多,是世界高山植物区系极丰富的区域,又是第四纪冰期中动植物的天然避难所,保存了许多第三纪以前的遗存种类,成为现代不少种类的分布中心,如植物中的杜鹃属、动物中的噪鹃等。

  因强烈隆起,高原内部寒旱化增强,形成高原特有的动植物成分,如植物中的垫状驼绒藜、紫花针茅、小嵩草等;动物中的藏羚是高原上唯一的特化属,牦牛则是第四纪冰期中冰缘环境下发展起来的种类。从构成自然景观外貌的植被来说,高原上广泛分布着高寒灌丛草甸、高寒草原、高寒荒漠以及高寒座垫植被等类型。动物则为高地森林草原——草甸草原——寒漠动物类群,它们都显示出高原的独特性。对高原生物区系的组成、分布及其形成演化所进行的系统研究表明,高原脊椎动物特有属少,整个区系虽不古老,但存在众多特有种,第四纪冰期并未使所有生物种类绝灭;高原的抬升导致新的植物区系的形成,一些区域成为植物科属的分化和分布中心。由于高原上存在着古老的人类文明,因而也具有高原特有的农业与林业作物、牧草和家畜的种属。

(六)垂直变化普遍并与水平地带紧密结合

  青藏高原不仅边缘高山环绕、高差悬殊,而且高原内部也广布许多山脉,起伏不小。因此垂直自然带普遍发育,可以归纳为季风性系统与大陆性系统两类性质不同的带谱。另一方面,范围巨大的青藏高原受大地势结构和大气环流特点的制约,形成自东南向西北由暖湿至寒旱的水平分异梯度,表现为森林——草甸——草原——荒漠的地带性变化。这种区域差异又和垂直带变化紧密结合,显示出高原的独特性。根据自然景观不同和大地貌的差异,青藏地区可以划分为若干个分异明显、各具特色的自然地理区。

  在高原内部,以高寒草甸、草原和荒漠为主体的高原垂直带呈现水平地带的变化,它具有强烈的大陆性高原的特色,在本质上异于低海拔相应的自然地带。可以认为青藏高原上的自然地带是亚欧大陆东部相应水平地带在巨大高程上的变体,地势和海拔引起的水热条件的不同是变异的主导因素。

(七)人口密度小,人为因素对自然环境的影响较弱

  受自然条件的制约,青藏高原上人口稀少,平均每平方公里不及4人。在高原自然环境发展演变的历史过程中,人为因素的作用和影响不仅不能与我国东部季风区相比,而且也远较西北干旱区微弱。有些地方还保留着天然的原始状况,特别是在高原内部腹地,往往人迹罕至,因而自然地域分异规律等可以从天然植被类型特征得到清楚的反映。青藏高原是我国开发程度较低的地区,自然资源的利用仍处于初期阶段,土地利用方面以畜牧业为主,农林次之。

青藏高原的自然特征

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